Los restos de un perro, de hace 10.150 años, sugieren que los primeros humanos llegaron a América por la costa del Pacífico

Este fragmento de hueso, encontrado en el sureste de Alaska, pertenece a un perro que vivió hace unos 10.150 años, concluye un estudio. Los científicos dicen que los restos, una parte de un fémur, dan una idea de cuándo los perros y los humanos colonizaron por primera vez a América y qué ruta tomaron para llegar allí. Crédito: Douglas Levere / Universidad de Buffalo

La historia de los perros se ha entrelazado, desde la antigüedad, con la de los humanos que los domesticaron. Pero, ¿qué tan atrás se remonta esa historia en las Américas y qué ruta usaron los perros para ingresar a esta parte del mundo?

Un nuevo estudio dirigido por la Universidad de Buffalo proporciona información sobre estas preguntas. La investigación informa que un fragmento de hueso encontrado en el sureste de Alaska pertenece a un perro que vivió en la región hace unos 10.150 años. Los científicos dicen que los restos, un pedazo de fémur, representan los más antiguos de un perro doméstico en las Américas.

El ADN del fragmento de hueso contiene pistas sobre la historia canina temprana en esta parte del mundo. Los investigadores analizaron el genoma mitocondrial del perro y concluyeron que el animal pertenecía a un linaje de perros cuya historia evolutiva divergió de la de los perros siberianos hace 16.700 años. El momento de esa división coincide con un período en el que los humanos pueden haber estado migrando hacia América del Norte a lo largo de una ruta costera que incluía el sureste de Alaska.

La investigación ha sido publicada el 24 de febrero en las Actas de la Royal Society B. 

Charlotte Lindqvist (izquierda), bióloga evolutiva de la Universidad de Buffalo (UB), es la autora principal del estudio, el cual incluyó a científicos de la mencionada UB y la Universidad de Dakota del Sur. Los hallazgos se suman a un creciente cuerpo de evidencias sobre la migración de perros a las Américas.

"Ahora tenemos evidencia genética de un perro antiguo encontrado a lo largo de la costa de Alaska. Debido a que los perros son un sustituto de la ocupación humana, nuestros datos ayudan a proporcionar no solo un momento, sino también un lugar, para la entrada de perros y personas en las Américas. Nuestro estudio apoya la teoría de que esta migración ocurrió justo cuando los glaciares costeros retrocedieron durante la última Edad de Hiel ", dice Lindqvist,  "Ha habido múltiples oleadas de perros migrando a las Américas, pero una pregunta ha sido, ¿cuándo llegaron los primeros perros? ¿Y siguieron un corredor interior libre de hielo entre las enormes capas de hielo que cubrían el continente norteamericano, o su primera migración fua a lo largo de la costa?".

"El registro fósil de perros antiguos en las Américas está incompleto, por lo que cualquier resto nuevo que se encuen utre proporciona pistas importantes", dice Flavio Augusto da Silva Coelho, estudiante de doctorado de la UB en ciencias biológicas y uno de los primeros autores del artículo. "Antes de nuestro estudio, los primeros huesos de perros estadounidenses antiguos que tenían su ADN secuenciado se encontraron en el Medio Oeste de Estados Unidos".

Flavio Augusto da Silva Coelho, estudiante de doctorado en ciencias biológicas en la Universidad de Buffalo, sostiene el antiguo fragmento de hueso de un perro que se encontró en el sureste de Alaska. Crédito: Douglas Levere / Universidad de Buffalo.

Un hallazgo sorpresa de una gran colección de huesos

El equipo de Lindqvist no se propuso estudiar perros. Los científicos encontraron el fragmento de fémur mientras secuenciaban el ADN de una colección de cientos de huesos excavados años antes en el sureste de Alaska por investigadores como Timothy Heaton  (derecha), profesor de ciencias de la tierra en la Universidad de Dakota del Sur.

"Todo esto comenzó por nuestro interés en cómo los cambios climáticos de la Edad del Hielo afectaron la supervivencia y los movimientos de los animales en esta región", dice Lindqvist. "El sureste de Alaska podría haber servido como una especie de punto de parada sin hielo, y ahora, con nuestro resto canino, creemos que la migración humana temprana a través de la región podría ser mucho más importante de lo que algunos sospechaban anteriormente".

El fragmento de hueso, que originalmente se pensaba que provenía de un oso, era bastante pequeño, pero cuando se estudió su ADN, el equipo se dio cuenta de que era de un perro, dice Lindqvist.

Un mapa que muestra el área de estudio. Crédito: Bob Wilder / Universidad de Buffalo

Después de este sorprendente descubrimiento, los científicos compararon el genoma mitocondrial del hueso con el de otros perros antiguos y modernos. "El análisis mostró que el perro del sudeste de Alaska compartió un ancestro común hace unos 16.000 años con los caninos americanos que vivieron antes de la llegada de los colonizadores europeos", dice Lindqvist. (El ADN mitocondrial, heredado de la madre, representa una pequeña fracción del ADN completo de un organismo, por lo que la secuenciación de un genoma nuclear completo podría proporcionar más detalles si ese material se puede extraer).

Es interesante que el análisis de isótopos de carbono en el fragmento de hueso indica que el antiguo perro del sureste de Alaska probablemente tenía una dieta marina que pudo haber consistido en alimentos como pescado y restos de focas y ballenas.

 (a) Los restos óseos PP-00128 que son una parte de la cabeza en forma de cúpula de un fémur. La escala representa 5 mm. (b) Mapa que indica la ubicación de los restos de cada mitogenoma antiguo utilizado en este estudio de perros antes del contacto, perros de trineo ártico y perros Zhokov. Las formas de las muestras de perros representan la afinidad de subclade (figura b) y los colores corresponden a tres clases de edad y ubicaciones de perros Inuit (ver leyenda). La ubicación del espécimen de perro del sureste de Alaska, PP-00128, está coloreada de rosa. (c) Mapa del Archipiélago de Alejandro, que indica la ubicación de la Cueva del Abogado (círculo rosa), donde se encontraron los restos de la PP-00128. 

La investigación agrega profundidad a la historia en capas de cómo los perros llegaron a poblar las Américas. Como señala Lindqvist, los perros no llegaron todos a la vez. Por ejemplo, algunos perros árticos llegaron más tarde del este de Asia con la cultura Thule, mientras que los perros esquimales siberianos se importaron a Alaska durante la Fiebre del oro. Otros perros fueron traídos a América por colonizadores europeos.

El nuevo estudio agudiza el debate sobre la migración humana y de perros a las Américas.

"Nuestro primer perro del sureste de Alaska apoya la hipótesis de que la primera migración de perros y humanos ocurrió a través de la ruta costera del noroeste del Pacífico en lugar del corredor continental central, que se cree que se volvió viable hace sólo unos 13.000 años", señala Coelho.

Fuente: phys.org | 23 de febrero de 2021

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