Primera evidencia de ocupación humana encontrada (hace entre 10.000 y 7.000 años) en una cueva gigante de tubo de lava en Arabia Saudita

El paso occidental del tubo de lava de Umm Jirsan. Crédito: Proyecto Arabia Verde

Si miras desde arriba, podrás ver miles de estructuras de piedra que salpican el paisaje de la península arábiga. En el suelo, puedes encontrar una gran cantidad de herramientas de piedra y antiguas chimeneas esparcidas a lo largo de los bordes de antiguos lagos, así como arte rupestre que representa escenas de caza y pastoreo en las montañas circundantes.

A pesar de la visibilidad de estos sitios, sólo en la última década los arqueólogos se han interesado por ellos. Algunas de las estructuras ahora tienen una antigüedad de hasta 10.000 años .

Sin embargo, el clima árido, los días calurosos y las noches heladas, y la intensa erosión eólica no son amables con algunas de las otras reliquias que los arqueólogos valoran. Hasta la fecha, se han encontrado pocos fósiles o el tipo de depósitos en capas profundamente enterrados que puedan abrir una ventana a la historia de un lugar.

Hasta hace poco, ningún arqueólogo había estudiado ninguno de los cientos de cuevas y tubos de lava registrados en el norte de Arabia. En 2019, nuestro equipo comenzó a buscar en estos lugares subterráneos y, en un nuevo estudiopublicado hoy en PLoS ONE, informamos sobre la primera ocupación documentada en un tubo de lava en la península arábiga.

Mapa del norte de Arabia y sitios clave.

(A) Mapa que muestra la ubicación de Umm Jirsan y los sitios clave mencionados en el estudio, así como la variedad de 'mustatils' y cometas del desierto [ 16 , 17 , 20 , 24 , 27 , 39 ] y (B) tumbas colgantes (líneas negras y puntos) en el Harrat Khaybar. (C) En el recuadro se muestra la ubicación de los sitios arqueológicos recientemente identificados: (A) estructuras de piedra; (B) estructura en forma de 'pajarita'; (C) colapso del tubo de lava con arte rupestre; y (D) zona D de Umm Jirsan. Elaborado con Copernicus COP-DEM 30 m y “Sentinel-2 cloudless— https://s2maps.edu por EOX IT Services GmBH (contiene datos modificados de Copernicus Sentinel 2020)”, bajo CC BY 4.0.

El tubo de lava de Umm Jirsan

El tubo de lava de Umm Jirsan se encuentra a unos 125 kilómetros al norte de la ciudad de Medina, en el campo de lava de Harrat Khaybar. El tubo se formó hace mucho tiempo al enfriarse la lava. Recorre unos impresionantes 1,5 kilómetros y alcanza en algunos tramos 12 metros de altura y 45 metros de anchura.

Lo primero que notas al aventurarte en los oscuros y serpenteantes túneles del tubo es la gran cantidad de restos de animales. El suelo está cubierto de montones de huesos que contienen miles (si no cientos de miles) de fósiles excepcionalmente conservados.

Estas pilas de huesos son obra de hienas rayadas, que arrastran huesos bajo tierra para comerlos, los esconden para épocas de escasez de alimentos o los procesan y alimentan con ellos a sus cachorros. Este proceso, repetido durante milenios, ha producido algunas de las acumulaciones de fósiles más increíbles vistas en cualquier parte del mundo.

En la desembocadura del paso oriental de Umm Jirsan. Proyecto Arabia Verde.

Pero no todo son sólo huesos. Cuando inspeccionamos las entradas de Umm Jirsan (esencialmente áreas donde el techo se derrumbó, proporcionando acceso al tubo de lava), descubrimos cientos de artefactos de piedra hechos de obsidiana, pedernal y basalto. Aunque interesantes, todos estos artefactos fueron hallazgos superficiales, lo que los hace extremadamente difíciles de fechar. Necesitábamos mirar más profundamente.

Artefactos líticos de Umm Jirsan.
Profundizar
Excavamos en la boca del pasaje oriental, cerca de una serie de estructuras de piedra semicirculares de antigüedad o función desconocida. La excavación descubrió más artefactos de piedra, todos hechos de obsidiana verde de grano fino, así como huesos de animales y carbón.

La mayoría de los artefactos de piedra procedían de una discreta capa de sedimento a unos 75 centímetros debajo de la superficie. La datación por radiocarbono del carbón vegetal y la datación de los sedimentos mediante un método conocido como luminiscencia estimulada ópticamente revelaron que esta fase de ocupación principal probablemente ocurrió hace entre 10.000 y 7.000 años.

También encontramos algunos objetos interesantes en el paisaje circundante. Estos incluían más artefactos de piedra y estructuras circulares, así como la llamada estructura "tipo I". Se cree que estas construcciones datan de hace unos 7.000 años, debido a su asociación con grandes estructuras rectangulares conocidas como mustatils, que creemos se utilizaban para sacrificios rituales de animales.

Fotografías de la cueva Umm Jirsan y secciones interiores del tubo de lava.

Arriba a la izquierda, mirando por la entrada de Umm Jirsan (la trinchera 1 justo fuera de la vista a la derecha). Arriba a la derecha, dentro del tubo de lava más allá de la Trinchera 1. En el centro a la izquierda, otro ejemplo de un tubo de lava cerca de Umm Jirsan. En el centro a la derecha, área de Jebel Abyad con clastos y líticos de obsidiana, debajo de afloramientos de obsidiana. Abajo, plano simple del sistema de tubos de lava de Umm Jirsan con una estrella roja que indica la ubicación de la excavación de la Trinchera 1.

También encontramos el primer arte rupestre descubierto en la zona. Esto incluye representaciones de escenas de pastoreo de ganado vacuno, ovino y caprino, e incluso escenas de caza con perros. Este arte tiene similitudes con otro arte rupestre en Arabia del Neolítico y la Edad del Bronce posterior. Incluye grabados superpuestos, lo que sugiere que la gente visitó el área repetidamente durante miles de años.

Así mismo, hallamos restos humanos en Umm Jirsan, que datamos del Neolítico y la Edad del Bronce. Al analizar el carbono y el nitrógeno en estos restos, descubrimos que las dietas de estas personas eran consistentemente altas en proteínas, aunque con el tiempo comían más frutas y cereales.

Curiosamente, este cambio en la dieta parece coincidir con la llegada de la agricultura de oasis a la región. Esto vio el surgimiento de sofisticadas técnicas agrícolas y de gestión del agua que permitieron a la gente establecerse en los desiertos de forma más permanente y cultivar plantas como dátiles e higos.

Especies identificables en el arte rupestre de Umm Jirsan.

(A) ovejas (Panel 8); (B) una cabra y dos muñecos de palitos con herramientas en sus cinturones (Panel 8); (C) ganado de cuernos largos (Panel 6), fotografía mejorada con la configuración ybk en DStretch; (D) cabra montés con cuernos acanalados y marcas de pelaje (Panel 4). Abajo: calcos de ejemplos AD.

Hicimos otro descubrimiento interesante después de regresar a casa de la excavación. Al estudiar los mapas de estructuras arqueológicas en el área más amplia, notamos que Umm Jirsan se encuentra a lo largo de una "avenida funeraria" que conecta dos oasis principales.

Se cree que estas avenidas funerarias, que consisten en cadenas de tumbas que se extienden a lo largo de cientos de kilómetros, fueron rutas utilizadas por los pastores de la Edad del Bronce cuando transportaban sus rebaños entre distintas fuentes de agua. Creemos que Umm Jirsan pudo haber sido un punto de parada para los pastores, un lugar que ofrecía refugio y agua en un ambiente que de otro modo sería seco y hostil.

Los arqueólogos han realizado hallazgos notables en Arabia en los últimos años, en entornos como  antiguos lechos de lagos. Nuestros resultados arqueológicos en Umm Jirsan añaden otro elemento importante a la historia de las sociedades árabes a lo largo del tiempo y a cómo interactuaron con este espectacular paisaje.

Fuente: theconversation.com | 17 de abril de 2024

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