Lo que una punta ósea, encontrada en Sudáfrica, revela sobre la inteligencia de nuestros antepasados

El origen de la caza con arco ha sido un tema muy debatido en arqueología durante las últimas dos décadas. Esto se debe a que saber su origen tiene el potencial de ofrecer información sobre el desarrollo de la cognición humana y el desarrollo temprano de la tecnología compleja.

Las puntas óseas de flechas o lanzas fueron utilizadas en gran parte del mundo durante los últimos miles de años. Pero los ejemplos hallados en Sudáfrica son anteriores a cualquier cosa similar encontrada en otras regiones en al menos 20.000 años. En la actualidad, la evidencia más temprana de la tecnología de caza con arco fuera de África proviene del sur de Europa (Grotta del Cavallo, sur de Italia), y data de hace unos 45.000 años. La evidencia no africana más temprana de puntas óseas ha sido descubierta en la isla de Timor y data de hace 35.000 años.

Punta de arpón ósea denominada "Matja Kuru 2" y hallada en la isla de Timor.

Debido a que los arcos y flechas se hicieron predominantemente con materiales orgánicos existen muy pocas evidencias arqueológicas de estas armas. Sin embargo, en varios lugares de Sudáfrica se han encontrado pequeños segmentos de piedra con un horizonte temporal de 60.000 años de antigüedad que se cree que alguna vez formaron parte como punta o púa de una flecha o lanza.

La tecnología del arco y la flecha (o lanzas) proporcionó a los cazadores una ventaja única sobre sus posibles presas. Les permitió cazar a distancia y desde una posición oculta. Esto, a su vez, aumentó el éxito de los cazadores individuales, además de otorgarles una cierta seguridad al acechar presas peligrosas como búfalos, cerdos salvajes o animales carnívoros.

El arco y la flecha constan de múltiples partes, cada una con una función particular y que operan juntas para hacer posible la caza. Este tipo de tecnología "simbiótica" requiere un alto grado de flexibilidad cognitiva: la capacidad mental de cambiar entre pensar acerca de diferentes conceptos y pensar acerca de múltiples conceptos simultáneamente.

Hasta ahora, la evidencia de la tecnología de caza con arco mediante el uso de material óseo se remonta a más de 60.000 años y se ha hallado en la región de KwaZulu-Natal en Sudáfrica. Y ahora, un examen en profundidad de un arma arrojadiza con una punta ósea ha sido encontrada en la provincia del Cabo oriental de Sudáfrica, con lo que se extiende la distribución conocida de esta tecnología más al sur, y un poco antes de lo que se pensaba.

El artefacto

El estudio, publicado en Quaternary Science Reviews, se centra en un artefacto de hueso puntiagudo, fino, largo y delicado, el cual fue encontrado en el entorno del río Klasies, a lo largo de la costa oriental del Cabo de Sudáfrica.

Este es un sitio arqueológico extremadamente importante. Tiene el conjunto más prolífico de restos de Homo sapiens de toda el África subsahariana, y abarca los últimos 120.000 años. Su arqueología provocó las primeras discusiones sobre la probabilidad de que el comportamiento humano complejo y la cognición sofisticada estuvieran ya presentes en el África subsahariana mucho antes de aparecer en Eurasia.

El artefacto estudiado, que proviene de depósitos que datan de hace más de 60.000 años, se parece mucho a miles de flechas o lanzas con puntas óseas utilizadas por los cazadores-recolectores indígenas de los siglos XVIII al XX. Fue recuperado en la década de 1960, pero su importancia sólo ha sido reconocida hasta hace poco, debido a la confusión que rodeaba su antigüedad.

El estudio del artefacto ha seguido un enfoque combinado, al incorporar el análisis microscópico de la superficie ósea, la micro-tomografía computarizada de alta resolución (TC) y el análisis químico no destructivo. La investigación encontró pequeñas cantidades de un residuo negro y orgánico distribuido sobre la superficie de la punta ósea de manera que sugiere ser un artefacto envenenado, tal como se realizan en la actualidad. La química de la sustancia negra indica que consta de muchos ingredientes, al igual que las recetas de veneno y pegamento empleadas por el pueblo San (bosquimanos), y, aunque todavía no se sabe exactamente qué compuestos orgánicos entran en la receta de la sustancia negra, el trabajo futuro sobre su química esclarecerá esta cuestión.

El análisis microscópico de la punta ósea indica que fue unida a la sección de una flecha o lanza, probablemente a un eje de madera. Esto se realizó después de aplicar el residuo negro. La micro-CT permitió observar dentro de la punta ósea y ver el daño estructural de la misma a escala microscópica (deerecha). Los resultados mostraron que el artefacto había experimentado iguales tensiones mecánicas que los proyectiles lanzados a una alta velocidad, tal como sucede con las flechas.

El análisis demuestra que la punta ósea hallada en el río Klasies fue manipulada, y seguramente sumergida en veneno y utilizada de forma similar a las puntas óseas idénticas empleadas en contextos más recientes. El artefacto también encaja con lo que sabemos sobre la cognición y las habilidades de los antiguos Homo sapies del sur de África.

Desde hace al menos 100.000 años, los Homo sapiens del sur de África combinaban múltiples ingredientes para formar pastas de colores, posiblemente como ornamento y protección para la piel. Hace 70.000 años, fabricaban pegamentos y otros adhesivos compuestos utilizando una amplia gama de ingredientes combinados en una serie de pasos complejos. Estos pegamentos pueden haber sido utilizados, entre otras cosas, para ensartar pequeñas piezas de piedra o de hueso en flechas o lanzas.

La presencia de estos elementos técnicos en la Edad de Piedra Media del sur de África (aproximadamente el equivalente al periodo del Paleolítico medio eurasiático) indica una capacidad cognitiva avanzada. Eso incluye nociones de pensamiento abstracto, razonamiento analógico, multitarea y fluidez cognitiva, o la capacidad de "pensar fuera de la caja".

Fuentes: theconversation.com | 17 de mayo de 2020

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