El hallazgo que reescribe la Edad de Piedra en África: una estructura de madera de hace medio millón de años

Investigadores extrayendo la estructura de madera. Professor Geoff Duller.

Ni tan simples, ni tan primitivos y, sobre todo, ni tan de la Edad de Piedra (período que comenzó en África hace unos 2,8 millones de años). Investigadores de las Universidades de Liverpool y Aberystwyth  (Inglaterra y Gales) han encontrado una estructura de madera de la Edad de Piedra en la cascada de Kalambo (situada en el valle del Rift, entre dos países: Zambia y Tanzania).

Todavía no se sabe qué es exactamente. Si una plataforma elevada para contemplar la cascada, si una pasarela para cruzar el río, o los cimientos de una ciudad de madera. Lo seguro es que tienen unos  476.000 años. Es decir, que fue construida medio millón de años antes de que los homínidos que poblaban la Tierra supieran hacer ese tipo de cosas. O al menos, eso se pensaba hasta ahora.

"Este hallazgo ha cambiado mi forma de pensar sobre nuestros primeros ancestros", explica el profesor Larry Barham, del Departamento de Arqueología Clásica y Egiptología de la Universidad de Liverpool, sobre su hallazgo publicado en Nature. "Es más, hay que olvidarse de la etiqueta 'Edad de Piedra', pues miren lo que estaban haciendo estas personas: hicieron algo nuevo y grande con madera. Usaron su inteligencia, imaginación y habilidades para crear algo que nunca antes habían visto y que nunca antes había existido. Transformaron su entorno para hacer la vida más fácil, aunque solo fuera haciendo una plataforma para sentarse junto al río y realizar sus tareas diarias. Estas personas se parecían más a nosotros de lo que pensábamos".

El equipo de excavación descubre la estructura de madera. Crédito: Profesor Larry Barham, Universidad de Liverpool.

Un trozo de madera en forma de cuña. Crédito: Profesor Larry Barham, Universidad de Liverpool.

Más difícil será encontrar a los culpables dentro del género Homo. Bien podrían ser los altísimos (1,75 metros) y extintos Homo heidelbergensis, que surgieron hace más de 600.000 años y perduraron al menos hasta hace 200.000 años, o bien el Homo rhodesiensis.

Hasta ahora, la evidencia del uso humano de la madera se limitaba a hacer fuego, palos para cavar y hacer lanzas. Pero lo de dar forma a los troncos de los árboles para crear estructuras grandes y combinarlos para que encajen, convierte lo hallado en Kalambo en la evidencia más antigua en cualquier parte del mundo de algo semejante.

La estructura de madera, que muestra dónde los humanos de la Edad de Piedra cortaron la madera. Crédito: Profesor Larry Barham, Universidad de Liverpool.

El hallazgo consiste en dos troncos unidos transversalmente por una muesca cortada intencionalmente. También se había dado forma al tronco superior y se encontraron marcas de herramientas en ambos troncos. Al lado apareció una colección de herramientas de madera.

Los artefactos de madera rara vez sobreviven desde la Edad de Piedra temprana. Se pudren y desaparecen, lo que convierte este material en uno de los grandes desconocidos de la Prehistoria. Existe información muy limitada sobre cuándo y cómo los homínidos utilizaron esta materia prima básica, o cómo estructuraron sus entornos los humanos del Pleistoceno. La madera requiere condiciones excepcionales para su conservación, algo que se ha conseguido en Kalambo, con altos y permanentes niveles de agua, por eso los autores sugieren que se debería reexaminar el uso de los árboles en la Prehistoria.

Dos investigadores en la cascada de Kalambo. Professor Geoff Duller

El descubrimiento también desafía la opinión predominante de que los humanos de la Edad de Piedra eran nómadas. No había ningún motivo para no asentarse en la cascada de Kalambo, de 235 metros, y en la frontera de Zambia con la región de Rukwa de Tanzania, en el borde del lago Tanganica. Una fuente permanente de agua rodeada de un bosque que les daba alimento y les permitía construir estructuras, y que ahora aparece en una lista provisional de la UNESCO para convertirse en Patrimonio de la Humanidad debido a su importancia arqueológica.

La datación especializada de estos hallazgos fue realizada por expertos de la Universidad de Aberystwyth con nuevas técnicas por luminiscencia, que permiten descubrir la última vez que los minerales de la arena que rodean los hallazgos estuvieron expuestos a la luz solar.

Catarata de Kalambo, Zambia, donde se encontró la madera (crédito de la foto, profesor Geoff Duller, Universidad de Aberystwyth). 

"Dada esta gran antigüedad, poner fecha precisa a los hallazgos es un gran desafío. Los nuevos métodos de datación tienen implicaciones de gran alcance, porque nos permiten datar mucho más atrás en el tiempo para reconstruir escenarios, y nos dan una idea de la evolución humana. Nuestra investigación demuestra que este sitio es mucho más antiguo de lo que se pensaba anteriormente". explica el profesor Geoff Duller de la Universidad de Aberystwyth.

El entorno de la catarata empezó a ser excavado en la década de 1960. En ese momento ya se recuperaron piezas de madera similares, pero no pudieron datarse con precisión. Esta excavación forma parte del proyecto pionero 'Deep Roots of Humanity' (Raíces Profundas de la Humanidad), una investigación sobre cómo se desarrolló la tecnología humana en la Edad de Piedra. El proyecto está financiado por el Consejo de Investigación de Artes y Humanidades del Reino Unido y cuenta con la participación de equipos de la Comisión de Conservación del Patrimonio Nacional de Zambia, el Museo Livingstone, el Museo Moto Moto y el Museo Nacional de Lusaka.

Fuentes: elmundo.es | phys.org | 20 de septiembre de 2023

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