Vista interior de la cueva y zanja de excavación al final de la temporada de campo de 2012. Crédito: João Zilhão


Los neandertales sobrevivieron al menos 3.000 años más de lo que pensábamos en el sur de España, mucho después de que se extinguieran en todas partes, según una nueva investigación publicada en Heliyon.

Los autores del estudio, un equipo internacional de instituciones de investigación portuguesas, españolas, alemanas, austriacas e italianas, dicen que sus hallazgos sugieren que el proceso de poblaciones humanas modernas que absorbieron a los neandertales a través del mestizaje no fue una ola regular y gradual, sino una "historia intermitente y discontinua, puntual y geográficamente desigual".

Durante más de diez años de trabajo de campo, los investigadores excavaron tres nuevos yacimientos en el sur de España, donde descubrieron evidencia de materiales claramente neandertales que datan de hace 37.000 años.

"La tecnología del Paleolítico Medio en Europa se asocia exclusivamente con los neandertales", dijo João Zilhão (izquierda), de la Universidad de Barcelona y autor principal del estudio.

"En tres nuevos sitios de excavación, encontramos artefactos neandertales fechados miles de años más tarde que en cualquier otro lugar de Europa occidental. Incluso en las regiones adyacentes del norte de España y el sur de Francia, los últimos sitios de neandertales son significativamente más antiguos".

El Paleolítico Medio fue una parte de la Edad de Piedra, y se extendió desde hace 300.000 a 30.000 años. Es ampliamente reconocido que durante este tiempo, los humanos anatómicamente modernos comenzaron a salir de África y asimilar las poblaciones euroasiáticas contemporáneas, incluidos los neandertales, a través del mestizaje.

Según la nueva investigación, este proceso no fue sencillo, sino que parece haber sido puntual, con diferentes patrones evolutivos en diferentes regiones geográficas.

Cueva Antón, el enclave neandertal más reciente

Foto: Concha perforada de la Cueva Antón /PNAS

En 2010, el equipo publicó que en la Cueva Antón, en el término de Mula (Murcia), se habían obtenido pruebas inequívocas de simbolismo (derecha) entre los neandertales. Al poner esa evidencia en contexto y usando las últimas técnicas radiométricas para datar el sitio, los investigadores muestran que la Cueva Antón fue el lugar más reciente que ocuparon los neandertales.

"Creemos que el mecanismo discontinuo, puntual e irregular, que proponemos debe haber sido la regla en la evolución humana, lo que ayuda a explicar por qué la cultura material paleolítica tiende a formar patrones de similitud geográficamente extensa, mientras que los genomas paleolíticos tienden a mostrar remiendos de ancestros complejos", comentó Zilhão.

Ubicación de los sitios del Paleolítico medio tardío de la parte sur y occidental de Iberia en relación con la cuenca del Ebro (1. Cueva Antón, 2. Sima de las Palomas, 3. Cueva de Gorham, 4. Gruta da Oliveira, 5. Foz do Enxarrique).

La clave para entender este patrón, dice Zilhão, radica en descubrir y analizar nuevos sitios, no en volver a visitar los antiguos. Aunque encontrar y excavar nuevos lugares con las últimas técnicas lleva mucho tiempo, él cree que es el enfoque que da sus frutos.

"Todavía hay mucho que no sabemos sobre la evolución humana y, especialmente, sobre los neandertales", dijo Zilhão. "Nuestras ideas en libros de texto sobre los neandertales y los humanos modernos se han derivado principalmente de hallazgos en Francia, Alemania y Europa Central, pero durante la Edad de Hielo estas fueron áreas periféricas: probablemente tanto como la mitad de las personas del Paleolítico que alguna vez vivieron en Europa eran ibéricos. La investigación en curso ha comenzado a dar sus frutos, y no tengo dudas de que hay más por venir".

Fuentes: laverdad.esPHYS.ORG | 17 de noviembre de 2017

 
 
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El reducto murciano de los neandertales

La desaparición de los neandertales es el misterio más profundo del pasado remoto de la humanidad. Los científicos no han llegado a una teoría compartida sobre por qué esta especie de homínidos, la más cercana a nosotros, desapareció de la faz de la Tierra hace miles de años, pero, en cambio, sí están de acuerdo sobre el lugar en el que sobrevivieron sus últimos ejemplares: el sur y el oeste de la península Ibérica. Un estudio internacional publicado en la revista científica Heliyon sostiene que en tres yacimientos de la cuenca del río Mula, en Murcia, los neandertales sobrevivieron al menos 3.000 años más que en el resto de Europa, hasta su extinción hace unos 37.000 años.

El hecho de que resistiesen mucho más tiempo en algunas regiones también puede ofrecer pistas sobre los motivos de su extinción. Se trata de lugares que permanecieron relativamente aislados, con un impacto menos contundente de las variaciones climáticas, sobre todo de las glaciaciones, y, además, sin entrar en contacto con una nueva especie de homínidos que comenzó a poblar Europa desde África hace unos 40.000 años, los Homo sapiens, nosotros.

"La persistencia de grupos de cazadores, en un momento de baja densidad poblacional, implica la ocupación de territorios de centenares de miles de kilómetros cuadrados, con los efectivos mínimos necesarios para escapar a la extinción", explica el portugués João Zilhão, investigador de la Institución Catalana de Investigación y Estudios Avanzados (Icrea, en sus siglas en catalán) en la Universidad de Barcelona y autor principal del informe, en el que también han participado científicos portugueses, españoles, alemanes, austriacos e italianos. "No se debería hablar de último lugar, sino de última región o últimas regiones". Con los datos disponibles actualmente, fue en las tierras ibéricas, al sur de la cordillera cantábrica y al sur y al oeste de la depresión del Ebro, donde los neandertales resistieron durante más tiempo como población biológica y culturalmente aislada.

En otros lugares de la Península también existen pruebas de su persistencia: se trata de los yacimientos de Gorham, en Gibraltar, y las grutas Da Oliveira y Foz do Enxarrique, en Portugal. Los responsables de la excavación gibraltareña sostienen que en ese lugar pudieron sobrevivir mucho más tiempo, hasta hace 28.000 años, pero la mayoría de los científicos ponen en duda estas dataciones, aunque sí reconocen que fue uno de los sitios en los vivieron los últimos neandertales. Las fechas de Murcia se basan en mediciones de radiocarbono y en la aparición de industria lítica asociada a esta especie en niveles de excavación correspondientes a esos periodos.

"Nuestra hipótesis es que, por razones relacionadas con las fluctuaciones climáticas de la época, la depresión del Ebro y las montañas del Sistema Ibérico funcionaron durante algunos milenios como barreras biogeográficas que impidieron el intercambio (de personas, de genes, de ideas). Según este modelo, fue entonces cuando llegaron los sapiens desde el Norte y los últimos ejemplares neandertales sucumbieron".

Estos fueron una especie que surgió en Europa hace unos 250.000-300.000 años. Por su corpulencia, siempre se les había relacionado con el frío y el norte del continente. De hecho, su nombre viene del valle de Neander, en Alemania. Sin embargo, en los últimos años se han multiplicado las excavaciones ibéricas, que han aportado datos fundamentales para mejorar la comprensión de esta especie. El Sidrón, en Asturias, Gorham y las cuevas murcianas se han revelado cruciales para cambiar la mirada sobre una especie que cada vez se muestra más inteligente y compleja, frente a la imagen estereotipada de humanos poco inteligentes y primitivos. Y, pese a su desaparición, la Península también ha demostrado su resistencia y capacidad de supervivencia.

Fuente: elpais.com | 27 de noviembre de 2017

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