Encuentran en Sudáfrica evidencias de que el Homo erectus hacía fuego hace un millón de años

Foto: Análisis de los restos encontrados en las cueva de Wonderwerk (PNAS)

 

Vía: lainformación.com | 2 de abril de 2012

 

El análisis de un estrato en una cueva de Sudáfrica arroja la primera prueba inequívoca de que los hombres usaban el fuego en una fecha tan temprana como hace un millón de años. Las evidencias cuadran con la hipótesis de que el Homo erectus comía alimentos cocinados y que esto contribuyó al desarrollo del cerebro de los homínidos.

 

La cueva de Wonderwerk (en afrikáans,"milagro") es un tubo horizontal de 140 metros en las montañas de la provincia Septentrional del Cabo, en Sudáfrica. En su interior, un grupo de investigadores acaba de descubrir las primeras evidencias inequívocas de que los hombres conocían y usaban el fuego hace un millón de años.

En el estrato analizado mediante microespectroscopía de infrarrojos, el equipo de Francesco Berna (izquierda) ha encontrado restos de huesos carbonizados y cenizas de vegetación. Los sedimentos no fueron calentados por encima de los 700 grados y no aparecen restos de madera quemada, lo que indica que estos primeros humanos hicieron fuego con hierba y hojarasca. 

 

El estudio, publicado en PNAS, indica que estos fuegos fueron realizados dentro de la cueva y no arrastrados hasta allí por el viento o el agua tras un incendio forestal, como puede suceder a veces.  Las hogueras fueron realizadas en distintos lugares de la cueva y con cierta regularidad, según las pruebas.

Los autores del estudio han datado los restos de fuego en un millón de años y es, en sus propias palabras, "la prueba más temprana y segura de fuegos en un contexto arqueológico". Hasta el momento, indican, las pruebas de fuegos controlados por el Homo erectus son escasas y no concluyentes, dado que se han encontrado en lugares abiertos y cabe la posibilidad de que se trate de restos de incendios en la naturaleza.

La utilización de la técnica de análisis morfológico, mediante microespectroscopía de infrarrojos, permite datar y situar con seguridad el origen de los restos por primera vez. La buena preservación de los restos les ha permitido saber que se trató de varios fuegos que se realizaron en un lugar situado a 30 metros de la entrada actual de la cueva.

La capacidad de controlar el fuego se conoce con certeza en el caso de neandertales y los primeros Homo sapiens, pero el momento en que se comenzó a utilizar por parte de los primeros homínidos sigue sin determinar.

 

El primatólogo británico Richard Wrangham (izquierda) sostiene la hipótesis de que el Homo erectus adoptó una dieta de alimentos cocinados gracias al conocimiento del fuego y que esto fue determinante en la evolución del cerebro, gracias al mejor aprovechamiento de la energía. Las pruebas halladas en la cueva de Wonderwerk sobre los primeros fuegos concuerdan con esta hipótesis.

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En www.diario.com.mx abundan en la noticia reseñando algunos aspectos más con algunas declaraciones complementarias:

 

Encuentran en Sudáfrica los primeros restos de fuego de la historia

 

Un grupo de científicos anunció este lunes el descubrimiento de los primeros indicios del uso del fuego por parte de humanos en una cueva de Sudáfrica, lo que indica que esta práctica podría haberse iniciado hace un millón de años, 300 mil antes de lo que se creía hasta ahora.

Hasta el momento los antropólogos no habían logrado ponerse de acuerdo sobre el momento y la forma en que nuestros parientes prehistóricos se las arreglaron para producir fuego con el que cocinar y calentarse, según afirma el estudio publicado por las Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

Los orígenes de esta actividad se habían identificado en África, Asia y Europa, pero se creía que los primeros signos de fuego de la historia se encontraban en restos de recipientes calcinados encontrados en Israel hace entre 700 mil y 800 mil años.

Ahora los científicos han encontrado fragmentos de huesos de animales quemados y herramientas de piedra que parecen datar de tiempos incluso anteriores en capas de sedimentos de la cueva de Wonderwerk, en el centronorte de Sudáfrica, donde excavaciones anteriores habían revelado importantes huellas de presencia humana.

Los investigadores encontraron "cenizas de material vegetal bien preservado y fragmentos de huesos quemados depositados in situ en superficies bien delimitadas y mezcladas con los sedimentos" en la cueva, lo que sugiere que se realizaban pequeñas hogueras cerca de la entrada, afirma el estudio.

Algunos de los fragmentos muestran evidencia de decoloración de la superficie, típica de los fuegos controlados, y no de otro tipo de fuegos naturales o de otros fenómenos similares.

"El análisis lleva el uso del fuego por los humanos a 300 mil años atrás, sugeriendo que antecesores humanos nuestros tan tempranos como el Homo erectus podrían haber utilizado fuego como parte de su vida diaria", afirmó el antropólogo Michael Chazan (izquierda) de la Universidad de Toronto y codirector del proyecto.

El Homo erectus es el tipo de humano más antiguo que se conoce. Con largas piernas y grandes cerebros se parecían a los humanos actuales, y se cree que deambularon por la tierra hace 1,8 millones de años, mucho antes que los Neandertales.

"El control del fuego habría sido un factor fundamental en la evolución de la humanidad", dijo Chazan.

"El impacto de la comida cocinada está bien documentado, pero el impacto del control del fuego habría alcanzado a todos los elementos de la sociedad humana. Socializar en torno a un fuego podría ser un aspecto esencial de lo que nos convierte en humanos", agregó.

El equipo internacional de investigadores incluye a expertos de la Universidad de Boston, la Academia de Ciencias y Humanidades de Heidelberg, Alemania, la Universidad Hebrea de Jerusalén, la Universidad de Witwatersrand en Johanesburgo y la Universidad de Toronto, en Canadá.

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Sin embargo, en la noticia que proporciona CNN México, a pesar de que también utiliza el concepto 'cocinar', encontramos que Francesco Berna matiza la posibilidad de que el Homo erectus llegara realmente a hacerlo, a falta de más pruebas consistentes.

 

La Caverna de Wonderwerk, en Sudáfrica, contenía indicios de fuego (Foto: cortesía de Michael Chazan).

 

Los primeros seres humanos usaron el fuego para cocinar, según un estudio.

 

No es fácil crear fuego en la intemperie sin cerillos ni encendedor, pero tal vez nuestros ancestros descubrieron cómo hacerlo hace mucho tiempo.

 

Científicos descubrieron evidencia de que los seres humanos usaron fuego hace al menos un millón de años, posiblemente para cocinar, según revela una investigación publicada en el diario de procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos.

 

El investigador de la Universidad de Toronto, Michael Chazan, dirigió a un equipo en la Caverna Wonderwerk en Sudáfrica, donde hallaron huesos quemados y cenizas de material vegetal, incluyendo pasto, hojas y pequeñas ramas. Los huesos pertenecían a varios animales, como roedores pequeños, antílopes y mamíferos equinos.

 

"La evidencia que tenemos es compatible con las bajas temperaturas de cocimiento, pero es un poco prematuro asegurar si estos primeros humanos cocinaban o no", dijo Francesco Berna, arqueólogo de la Universidad de Boston y autor del estudio publicado este lunes.

 

Es posible que los primeros humanos comieran carne cruda y luego arrojaran los huesos al fuego, según Berna. Los científicos necesitan investigar más para probar que se trataba de comida cocinada.

 

Los descubrimientos apuntalan las conclusiones de un estudio realizado en 2011 por académicos de la Universidad de Harvard, los cuales sugieren que ancestros humanos como el Homo erectus —que caminaba erguido y tenía un cerebro menor al nuestro— pudo haber cocinado su comida.

 

El Homo erectus tenía molares menores a diferencia de sus predecesores en la línea evolutiva, lo cual podría significar que se adaptó a la comida cocinada hace 1.9 millones de años.

 

Berna y sus colegas también encontraron pequeñas hachas de mano y otras herramientas hechas con rocas en la cueva, que tiene casi 140 metros de profundidad.

 

Los científicos hallaron evidencia de fuego. Sin embargo, no hubo nada que pruebe que lo que encontraron haya sido quemado afuera y llevado a la caverna, o que un incendio se hubiera registrado hacia el interior.

 

"No creo que haya duda de que los humanos y el fuego estuvieron ahí al mismo tiempo", dijo el investigador.

 

Entre los descubrimientos, los científicos hallaron evidencia de que los humanos tenían control total sobre el fuego hace al menos 400,000 años, dijo Berna.

 

Los próximos pasos de los investigadores son excavar más para ver si encuentran más pistas sobre el uso de fuego en la cocina y, posiblemente, analizar otros sitios en el este de África y en Europa.

 

Post de Terrae Antiqvae relacionado:

* El uso del fuego es relativamente reciente en Europa, según un es...

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Comentario por Guillermo Caso de los Cobos el abril 10, 2012 a las 12:15am

Restos de un hueso quemado en la cueva Wonderwerk. | P. Goldberg


Los restos de la hoguera más antigua

 

Vía: EL Mundo.es | Teresa Guerrero | 3 de abril de 2012

 

Nuestros antepasados ya usaban el fuego en sus hogares hace un millón de años. Un equipo internacional de arqueólogos ha encontrado en Sudáfrica los que probablemente son los restos más antiguos de una hoguera en una cueva. Se trata de plantas y de huesos quemados que sugieren que hace un millón de años ya se cocinaban los alimentos. Los detalles de esta investigación se publican esta semana en 'Proceedings of the National Academy of Sciences' (PNAS).

Según explica a ELMUNDO.es Francesco Berna, autor principal del artículo, "las pruebas halladas en la cueva Wonderwerk concuerdan con la teoría de que el 'Homo erectus' era ya capaz de alimentarse de alimentos cocinados, aunque será necesario llevar a cabo más estudios. Por ejemplo, no podemos descartar que consumieran la carne cruda y que, posteriormente, los huesos fueran dispuestos en el fuego".

Aunque aún no se han encontrado restos de homínidos en la cueva, Berna señala que "las pruebas del fuego se asocian a las primeras herramientas de piedra de la industria achelense [también denominada de Modo 2]. Datan de hace un millón de años, por lo que el mejor candidato es el 'Homo erectus'".

Restos más antiguos de fuego

Existen restos de pruebas de uso de fuego más antiguos que los de esta cueva de Sudáfrica (de hasta 1.500.000 años), pero los paleontólogos no pueden descartar con seguridad que estos restos procedan de incendios naturales.

Según explica Berna, hay otros sitios arqueológicos de la industria achelense, como Koobi Fora (Kenia), Swartkrans (Sudáfrica) y Gesher Bnot Ya'akov (Israel), que tienen una antigüedad de entre 1.500.000 y 750.000 años. Pero todos están en yacimientos al aire libre. Los de la cueva de Wonderwerk serían por tanto los restos más antiguos procedentes de fuego controlado.

"Se trata de las pruebas arqueológicas más tempranas que muestran con seguridad el uso del fuego", afirma a ELMUNDO.es Michael Chazan, coautor del artículo e investigador de la Universidad de Toronto (Canadá).

El descubrimiento del fuego

Los paleontólogos creen que nuestros antepasados comenzaron a utilizar el fuego mucho antes, aunque aún no hayamos encontrado pruebas que lo demuestren. "[El antropólogo británico] Richard Wrangham sugiere que el uso del fuego se remonta a los orígenes del 'Homo erectus', hace 1.800.000 años. Creo que probablemente está en lo cierto y ahora estamos buscando pruebas más antiguas en Wonderwerk, que debió estar habitada en aquella época", señala Michael Chazan. "La otra gran cuestión por resolver es cómo el 'Homo erectus' usaba el fuego, si era capaz de hacerlo él mismo o lo aprovechaba [de la naturaleza], y si lo utilizaba para cocinar".

Jordi Rosell (izquierda) investigador del Instituto Catalán de Paleoecología Humana y Evolución Social (IPHES), recuerda que "hasta hace poco, las primeras evidencias del uso controlado del fuego se situaban en Europa durante el Pleistoceno medio y se asociaban a contextos achelenses posteriores a los 500.000 años. Yacimientos como Schöningen y Bilzingsleben, en Alemania, Menez-Dregan y Terra Amata en Francia, Vértesszölös en Hungría o Beeches Pit en Inglaterra, así parecían demostrarlo".

"En los últimos años, el yacimiento israelí Gesher Benot Ya’aqov parecía retrasar la cronología hasta los 700.000 años. Aunque nadie pone en duda abiertamente el uso del fuego en este último yacimiento, los autores indican serios problemas de conservación, lo que les lleva a catalogarlos dentro de la categoría de 'Phantom hearths' (hogares fantasmas). Ha habido autores que sugirieron hace décadas la existencia de hogares en yacimientos africanos más antiguos del millón de años, pero estos fueron desestimados hace tiempo por falta de evidencias claras", afirma a este diario.

Desde este punto de vista, por tanto, "la cueva de Wonderwerk podría representar el caso más antiguo del uso del fuego". Sin embargo, según el paleontólogo "parece que se trata de un hecho aislado en el contexto del Pleistoceno inferior de África. Si se tratara de un uso controlado del fuego regular y sistematizado, lo normal sería encontrar hogares en buena parte de los yacimientos de esa cronología o posteriores. En África, los hogares más antiguos, si se exceptúan estos, tienen una cronología de 200.000 años o menos". No obstante, Rosell aclara que, "aunque no se niega la existencia de hogares en Wonderwerk", a la espera de más datos "tampoco se puede considerar que los homínidos de hace más de un millón de años en el África subsahariana usaran el fuego de manera habitual como lo hicieron los del Pleistoceno medio tardío".

Reunidos en torno al fuego

Pese a que los antepasados del hombre utilizan el fuego desde hace cientos de miles de años, lo más probable es que durante mucho tiempo lo aprovecharan de la naturaleza, por ejemplo, cuando se originaba por la caída de un rayo o por un incendio forestal. Por ello, aprender técnicas para conservarlo debió ser una preocupación crucial. Tardaron mucho más en desarrollar técnicas para generarlo, como rotando una punta de palo sobre la madera o produciendo chispas frotando piedras que tuvieran pirita de hierro.

Controlar el fuego no sólo permitió a los homínidos ver en la oscuridad, defenderse de depredadores, fabricar utensilios más sofisticados y cocinar alimentos.

Gracias al fuego comenzaron a establecer estructuras parecidas a los hogares. Además fomentó que se cultivaran las relaciones sociales pues, aunque no fueran capaces de hablar, lo más probable es que se sentaran alrededor del fuego para preparar alimentos y comer, construir herramientas e intercambiar costumbres.


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