Un refugio en el Ártico para los neandertales

Paleontólogos rusos y franceses encuentran 313 herramientas de piedra. Estaban 1.000 kilómetros más al norte que otros enclaves con neandertales.

 

Rosa M. Tristán / El Mundo

 

Los neandertales, una especie humana que habitó Europa hasta hace unos 25.000 años, llegaron a vivir cerca del Círculo Polar Ártico hace 31.000 años. Así se deduce del hallazgo de 313 herramientas de piedra, fabricadas con la misma técnica que utilizaban estos humanos, en el yacimiento ruso de Byzovaya.

Este tesoro lítico ha sido descubierto por un equipo dirigido por Ludovic Slimak (izquierda) de la Universidad de Toulouse (Francia). Según publica en la revista Science, los utensilios tienen entre 31.000 y 34.000 años, luego fueron realizados en un momento en el que en esta región las temperaturas eran muy bajas y los inviernos largos y oscuros.

Hasta ahora se pensaba que en aquella fecha los neandertales, huyendo del frío, se habían refugiado en las zonas más meridionales del continente europeo -en concreto, en Gibraltar se han encontrado utensilios de hace menos de 28.000 años-, pero este hallazgo parece indicar que hubo grupos aislados que consiguieron sobrevivir en condiciones muy duras.

Junto con las herramientas, los paleontólogos han encontrado más de 4.000 restos fósiles de animales, como mamuts, rinocerontes, osos, lobos y zorros, que tienen marcas de corte y que demuestran que no les faltaba la comida. Hay que recordar, que también conocían el fuego, con el que podrían calentarse, como se ha comprobado en el yacimiento español de Abríc Romaní.

Extinción de la especie

La existencia y la desaparición de esta especie humana europea continúa siendo objeto de debate entre los investigadores. De hecho, y dado que no se han encontrado fósiles de quienes hicieron los utensilios, algunos paleontólogos apuntan que, quizás, fueron hechos por los denisovanos, unos humanos de los que solo se conoce su ADN, gracias a un pequeño fósil hallado en Siberia que no ha aportado datos sobre su apariencia física.

Así lo apunta Clive Finlayson (derecha), director de las excavaciones en Gibraltar, considerado el último refugio de los neandertales. No obstante, tampoco descarta que pequeños grupos de esta especie sobrevivieran aislados en refugios 'crípticos', como también lo hicieron otros mamíferos.

El arqueólogo Enrique Baquedano (izquierda), director del Museo Arqueológico de Madrid y de las excavaciones en el yacimiento de neandertales en Pinilla del Valle (Madrid), comenta que, con estas investigaciones, se pone de manifiesto que la desaparición de aquellos humanos no se debió a un solo factor, como el cambio del clima, sino a factores de distinta índole "como la falta de diversidad genética, el mismo problema con el que se encuentra ahora el lince ibérico".

 

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En busca del último neandertal

 

El hallazgo en los Urales de herramientas de 33.000 años de antigüedad hace sospechar a los científicos que esta especie humana desapareció miles de años más tarde de lo que se creía y convivió un largo tiempo con los humanos

 

José Manuel Nieves / ABC

 

Distribución de los neandertales por Europa (Science)

 

El hallazgo en los Urales, al norte de Rusia, de 313 herramientas con 33.000 años de antigüedad ha reavivado el fuego alrededor de algunas de las cuestiones más inquietantes de la Paleontología:¿Hasta cuándo sobrevivieron los neandertales? ¿Durante cuánto tiempo convivió esta "segunda especie inteligente" con la nuestra? El hallazgo, que aparece esta semana en Science, podría ayudar a encontrar respuestas a preguntas que, hoy por hoy, siguen sin contestar.

Hace 33.000 años ya había en Europa hombres como nosotros. Nuestra especie, en efecto, llegó al continente europeo hace alrededor de 40.000 años y allí se encontró con otros pobladores mucho más antiguos y que desaparecieron al poco tiempo de nuestra llegada. ¿Qué fue exactamente lo que pasó?

Lo cierto es que no existen en todo el viejo continente restos de neandertal que sean más antiguos de 40.000 años. Pero el hallazgo de un completo juego de herramientas en los montes Urales podría adelantar esa fecha en varios miles de años. Por desgracia, no existen restos humanos asociados a esas herramientas. Es decir, no han aparecido los cuerpos de sus constructores.

El mapa muestra la localización de Byzovaya (Science)

 

A pesar de ello, parece claro que fueron fabricadas con una tecnología mucho más antigua de la que utilizaban en ese momento los humanos modernos. Y si no fueron ellos, nuestros antepasados directos, entonces tuvieron que ser hechas por un grupo de neandertales, una pequeña población que, por algún motivo, logró sobrevivir en aquella gélida región (cerca del Círculo Polar Artico) mientras que sus congéneres se extinguían por todas partes sin remedio.

La "sustitución" del hombre de neandertal por nuestra propia especie no se hizo en un día, sino que fue un proceso que duró varios miles de años (muy poco para la desaparición completa de una especie). Ahora bien, ¿Cuánto tardaron exactamente en extinguirse por completo? ¿Dónde y cuándo vivió el último hombre de neandertal?

Relaciones con humanos

Si el hallazgo de los Urales se confirma, estaríamos, precisamente, ante algunos de los últimos representantes de una clase de ser humano que vivió a sus anchas en Europa durante por lo menos 350.000 años. Y que fue sustituido en muy poco tiempo por otro tipo de hombre recién llegado: nosotros.

El autor principal del artículo, Ludovic Slimak, ha estudiado a fondo las herramientas y asegura que son directamente comparables con otras, mucho más antiguas, asociadas sin lugar a dudas a asentamientos de neandertales. Slimak y sus colegas han logrado encontrar en el yacimiento de Byzovaya, hasta 313 herramientas, esparcidas junto a restos de mamut y otros animales. Las herramientas consisten en raspadores, núcleos y artefactos de piedra, y todos ellos con las características distintivas y el estilo de fabricación propio de tiempos mucho más antiguos, del Paleolítico Medio. No hay cuchillos ni hojas afiladas y cortantes, algo que, en el Paleolítico Superior, sí que utilizaban los pobladores de nuestra propia especie.

Si se logra encontrar allí algún resto de neandertal que confirme sin lugar a dudas la autoría de estos artefactos, significaría que las dos especies humanas inteligentes, la de los neandertales y la nuestra, coexistieron durante un tiempo mucho más largo del que se creía.

Investigaciones recientes han demostrado ya que el 4% de nuestros genes son una herencia directa del hombre de nean.... Quizá nuestro contacto con ellos fue mucho más intenso y directo del que ese exiguo porcentaje parece sugerir.

 

Ludovic Slimak (izquierda) examina el colmillo de un mamut (Hugues Plisson)

 

Algunas de las herramienta encontradas en los Urales  (Hugues Plisson)

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Comentario por Guillermo Caso de los Cobos el mayo 13, 2011 a las 12:28am

Curioso y muy interesante (como casi todo lo que tiene que ver con los homínidos... y más cosas).

Al igual que al autor del segundo artículo, me ha llamado rápidamente la atención la datación que se ha dado de las herramientas halladas, dado que, en efecto, se presenta como un ejemplo más de lo errónea que puede ser la consideración que habían ofrecido Thomas Higham y Ron Pinhasi (véase este post) al sostener que veían complicado que existieran neandertales en Eurasia después de hace 40.000 años, con arreglo a sus investigaciones.

 

Ahora bien, otra cosa es que los Homo sapiens no se los encontraran después de esa fecha. En este caso, viendo lo lejos que fueron a parar estos posibles neandertales, no es de extrañar que los sapiens no se los tropezaran en su colonización del continente Eurasiático.

Comentario por Percha el mayo 13, 2011 a las 8:27am

Sobre ese tema, Guillermo, aparece este artículo de Juan Luis Arsuaga, para El Mundo: ¿Cuándo se extinguieron los neandertales?

En una fría y remota región de los Urales (Rusia), cerca del círculo polar ártico, los neandertales acamparon en un valle durante un breve periodo. La datación de esta ocupación la sitúa en algún momento entre hace 31.000 y hace 34.000 años. Se trataría deuna zona en la que los neandertales se habrían mantenido (un refugio en un territorio marginal) después de que la mayoría de las poblaciones se extinguieran. Se supone que los cazadores eran neandertales por el tipo de utensilios recogidos, no porque se hayan encontrado sus restos óseos. Este trabajo se acaba de publicar en la revista Science.

En otro artículo, publicado en PNAS, se revisan las datas obtenidas directamente sobre fósiles neandertales tardíos y se lleva a cabo una datación nueva sobre un fósil del Cáucaso considerado muy reciente; se ha utilizado un protocolo (ultrafiltrado de colágeno óseo) que mejora la precisión de la técnica tradicional de radiocarbono al eliminar partículas contaminantes que rejuvenecen la muestra. Las conclusiones de este equipo apuntan en una dirección muy distinta. Los neandertales más recientes en el Cáucaso (y quizás en todas partes) no tendrían mucho menos de 40.000 años, que es la fecha en la que se datan los primeros cromañones europeos (encontrados en Rumanía).

Coexistencia con cromañones

Hay yacimientos atribuidos -por el utillaje- a neandertales que son posteriores a esta raya en el tiempo (sin ir más lejos, en una cueva de Gibraltar), pero hasta que no se fechen directamente huesos neandertales con el nuevo procedimiento de colágeno purificado y den menos de 40.000 años no se podrá decir que hubo convivencia.

La mejor prueba de la coexistencia de neandertales y de cromañones en suelo europeo sería encontrar en un mismo yacimiento ocupaciones neandertales superpuestas a las de los cromañones, y cada una con sus herramientas y fósiles humanos característicos para que no haya dudas. Pero a veces le pedimos demasiado a la paleontología.

 

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No sé si peco de osado pero, si hubo mezcla genética tuvo que haber convivencia. Fuera esta en Eurasia o en Oriente Medio, ¿no?

 

Comentario por Percha el mayo 13, 2011 a las 10:21am
No le entiendo bien Servan, es que de genética no sé nada. ¿Quiere decir que el que haya un 2% de genes neandertales en el hombre moderno, puede deberse a una mutación?
Comentario por Guillermo Caso de los Cobos el mayo 13, 2011 a las 10:55am

Percha:

Convivencia entre neandertales y cromañones la hubo, pero hace unos 80.000 años y posiblemente en Oriente Medio o Próximo, quizá después de una primera salida de estos últimos de África, la cual no parece prosperar más allá de ese entorno geográfico.

Lo que se discute es si hubo convivencia después de hace 40.000 años, cuando los cromañones llegan a Europa, la cual no se ha verificado de modo muy fehaciente

 

Saludos.

Comentario por ALIADO el mayo 13, 2011 a las 7:47pm

Es curioso, hasta hace poco todos los expertos decían que los neandertales habían venido hacia el sur de Europa huyendo del frío y ahora van y se encuentran un grupo en pleno Ártico.

 

A ver si hubiera suerte y apareciera alguno congelado, como el caso de algún mamut que han encontrado por allí en ese estado.

 

Saludos.

Comentario por Salvador Cuesta el mayo 17, 2011 a las 9:40pm

Dossiers d'Archéologie n° 345
Néandertal réhabilité

 

 

Magníficas ilustraciones.

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