¿Quiénes eran los toaleanos? El ADN de una mujer antigua proporciona la primera evidencia del origen de una misteriosa cultura perdida

La cueva de Leang Panninge en la península sur de Sulawesi, Indonesia. © Proyecto de investigación Leang Panninge

En 2015, arqueólogos de la Universidad de Hasanuddin, en Makassar, descubrieron en la isla indonesia de Sulawesi el esqueleto de una mujer enterrada en una cueva de piedra caliza en Leang Panninge, o Bat Cave. Los estudios revelaron que la persona tenía 17 o 18 años cuando murió, hace unos 7.200 años.

Sus descubridores la apodaron Bessé, un apodo otorgado a las princesas recién nacidas entre la gente  bugis o buginés que ahora vive en el sur de Sulawesi. El nombre denota la gran estima que los arqueólogos locales tienen por esta antigua mujer. Ella representa el único esqueleto conocido de uno de los habitantes del pueblo toaleano, unos enigmáticos cazadores-recolectores que habitaban la isla antes de que los agricultores neolíticos del continente asiático, "austronesios", se extendieran por Indonesia hace unos 3.500 años.

Nuestro equipo encontró ADN antiguo (cuyos resultados se publican en Nature), el cual sobrevivió dentro del hueso del oído interno de Bessé, lo que nos brindó la primera evidencia genética directa de los habitantes de Toale. Esta es también la primera vez que se informa de ADN humano antiguo procedente de Wallacea, el vasto grupo de islas entre Borneo y Nueva Guinea, de las cuales Sulawesi es la más grande.

Entierro de una mujer cazadora-recolectora toaleana que data de hace 7.200 años. Bessé, el nombre que se le ha puesto, tenía entre 17 y 18 años en el momento de su muerte. La enterraron en una posición flexionada y se colocaron varios adoquines grandes sobre y alrededor de su cuerpo. Aunque el esqueleto está fragmentado, se encontró ADN antiguo preservado en el hueso denso del oído interno. Universidad de Hasanuddin.

El análisis genómico muestra que Bessé 'pertenecía a una población con una composición ancestral previamente desconocida. Ella comparte aproximadamente la mitad de su estructura genética con los indígenas australianos actuales y la gente de Nueva Guinea y el Pacífico Occidental.   Esto incluye el ADN heredado de los ahora extintos denisovanos, los cuales eran primos lejanos de los neandertales.

De hecho, en relación con otros grupos antiguos y actuales de la región, la proporción de ADN denisovano en Bessé podría indicar que el principal punto de encuentro entre nuestra especie y los denisovanos estaba en la propia Sulawesi (o quizás en una isla cercana de Wallacean).

La ascendencia de esta mujer pre-neolítica proporciona una visión fascinante de la historia de la población poco conocida y la diversidad genética de los primeros  en las islas Wallacean, la puerta de entrada al continente de Australia.

Cultura toaleana

La historia arqueológica de los toaleanos comenzó hace más de un siglo. En 1902, los naturalistas suizos Paul y Fritz Sarasin excavaron varias cuevas en las tierras altas del sur de Sulawesi. Sus excavaciones desenterraron pequeñas puntas de flecha de piedra finamente trabajadas conocidas como puntas de Maros. También encontraron otros implementos de piedra distintivos hechos de hueso, que atribuyeron a los habitantes originales de Sulawesi, el pueblo prehistórico "Toale".

Puntas de flecha de Toalean y herramientas de hueso y piedra. © Basran Burhan

Desde entonces, algunos sitios de cuevas de Toale han sido excavados con un estándar científico más alto, sin embargo, nuestra comprensión de esta cultura se encuentra en una etapa temprana. Las puntas de Maros más antiguas conocidas, y otros artefactos de Toale, se remontan a hace unos 8.000 años.

Los hallazgos excavados en las cuevas sugieren que los habitantes de Toale eran cazadores-recolectores que se alimentaban en gran medida de los cerdos verrugosos endémicos silvestres al tiempo que  recolectaban mariscos comestibles en arroyos y estuarios. Hasta ahora, solo se han encontrado pruebas del grupo en una parte del sur de Sulawesi.

Los artefactos toaleanos desaparecen del registro arqueológico en el siglo V d. C., unos pocos miles de años después de que surgieran los primeros asentamientos neolíticos en la isla. Los prehistoriadores han intentado durante mucho tiempo determinar quiénes eran los habitantes de Toale, pero los esfuerzos se han visto obstaculizados por la falta de restos humanos datados de forma segura. Todo esto cambió con el descubrimiento de Bessé y el ADN antiguo obtenido de sus huesos.


Punta de flecha de piedra de Toale, conocida como punta de Maros. Las puntas clásicas de Maros son pequeñas (aproximadamente 2,5 cm en la dimensión máxima) y se diseñaron con filas de finas estrías en forma de dientes a lo largo de los lados y la punta, y proyecciones en forma de alas en la base. Aunque esta tecnología de piedra en particular parece haber sido exclusiva de la cultura de Toale, se produjeron puntas de proyectil similares en el norte de Australia, Java y Japón. Shahna Britton / Andrew Thomson.

La historia ancestral de Bessé 

Nuestros resultados significan que ahora podemos confirmar las presunciones existentes de que los habitantes de Toale estaban relacionados con los primeros humanos modernos que entraron en Wallacea hace unos 65.000 años o más. Estos cazadores-recolectores marineros eran los antepasados ​​de los aborígenes australianos y de los papúes.

También fueron los primeros habitantes de Sahul, el supercontinente que emergió durante el Pleistoceno (Edad del Hielo) cuando cayó globalmente el nivel de los mares, dejando al descubierto un puente terrestre entre Australia y Nueva Guinea. Para llegar a Sahul, estos humanos pioneros cruzaron el océano a través de Wallacea, pero se sabe poco sobre sus viajes.


Sulawesi es la isla más grande de Wallacea, la zona de islas oceánicas entre las regiones continentales de Asia y Australia. Las áreas sombreadas en blanco representan masas de tierra expuestas durante períodos de bajo nivel del mar en el Pleistoceno tardío. La Línea Wallace es un importante límite biogeográfico que marca la extensión oriental de los distintivos mundos de plantas y animales de Asia. El sitio de la cueva de Toalean Leang Panninge (donde se encontró Bessé ') se encuentra en la península suroeste de Sulawesi (ver panel de inserción). Los sitios arqueológicos de Toalean solo se han encontrado en un área de aproximadamente 10,000 km² de esta península, al sur del lago Tempe. Kim Newman

Es concebible pensar que los antepasados ​​de Bessé estuvieran entre las primeras personas que llegaron a Wallacea. Sin embargo, en lugar de ir de isla en isla hacia Sahul, permanecieron en Sulawesi.

Pero nuestros análisis también han revelado una profunda firma ancestral de una población humana moderna temprana que se originó en algún lugar de Asia continental. Estos antepasados ​​de Bessé no se mezclaron con los antepasados ​​de los aborígenes australianos y papúes, lo que sugiere que pudieron haber entrado en la región después del poblamiento inicial de Sahul, pero mucho antes de la expansión austronesia.

¿Quiénes eran estas personas? ¿Cuándo llegaron a la región y qué tan generalizados estaban? Es poco probable que tengamos respuestas a estas preguntas hasta que tengamos más muestras de ADN humano antiguo y fósiles preneolíticos de Wallacea. Este hallazgo inesperado nos muestra lo poco que sabemos sobre la historia humana temprana en esta región.

Una nueva mirada a los toaleanos

Con fondos otorgados por el programa Discovery del Australian Research Council, se ha iniciando un nuevo proyecto que explorará el mundo de Toale con mayor detalle. A través de las excavaciones arqueológicas en Leang Panninge, esperamos aprender más sobre el desarrollo de esta cultura cazadora-recolectora única.

Excavaciones en la cueva Leang Panninge, Mallawa, South Sulawesi. Equipo de investigación de Leang Panninge.

También deseamos abordar preguntas de larga tradición sobre la organización social y las formas de vida de Toale. Por ejemplo, algunos eruditos han inferido que los habitantes de Toale se volvieron tan populosos que estos grupos de recolectores, hasta ahora pequeños y dispersos, comenzaron a establecerse en grandes comunidades sedentarias, y posiblemente incluso con cerdos salvajes domesticados.

También se ha especulado recientemente que los habitantes de Toale fueron los misteriosos marinos asiáticos que visitaron Australia en la antigüedad, presentando al dingo (o más exactamente, el ancestro domesticado de este cánido ahora salvaje). Claramente, queda mucho por descubrir sobre la larga historia isleña de Bessé y sus parientes.

Pinturas de huellas de manos atribuidas a los toaleanos encontradas en la cueva de Pettakere en el sitio prehistórico de Leang-Leang en el sur de Sulawesi, Indonesia. (Cahyo / CC BY-SA 3.0).

Fuentes: theconversation.com| phys.org | Instituto Max Planck | 25 de julio de 2021

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