Cráneos de pequeño tamaño apuntan a la vía de migración humana hacia Australia

Crédito: Sofía Samper Carro

Restos humanos descubiertos en la isla de Alor, en Indonesia, ofrecen una nueva visión sobre la migración humana a través del sudeste asiático hace miles de años, según exponen investigadores de la Universidad Nacional de Australia (ANU) en Journal of Human Evolution.

La investigadora principal, la Dra. Sofía Samper Carro (izquierda), dice que dos cráneos, datados entre hace 12.000 y 17.000 años, son los restos humanos más antiguos encontrados en Wallacea, las islas situadas entre Java, Papua Nueva Guinea y Australia.

"Aunque sabíamos que los humanos modernos estaban en Timor y Sulawesi hace más de 40.000 años, estos restos son la primera evidencia fósil de la presencia humana moderna en Wallacea", dice la Dra. Samper. "El área alrededor de Alor puede haber sido una especie de 'autopista', con gente que se movía a través de estas islas y finalmente llegaba a Australia". 

Pero eso no es el único aspecto importante.

"Lo que es realmente interesante es el pequeño tamaño de sus cabezas", señala la Dra. Samper. "Su tamaño parece similar a otros restos encontrados más tarde en esta región, datados entre hace 7.000 y 10.000 años. Tal circunstancia de reducción del tamaño craneal, es potencialmente el resultado de que los primeros humanos modernos se asentaran en estas islas".

"Aquí es diferente a lo que se encuentra en Australia y otras partes del sudeste asiático continental durante el mismo período, donde, en general, los humanos tienen cráneos más grandes".

A) Ubicación de Tron Bon Lei en Alor Island.  B) y C) Detalle de restos humanos hallados in situ en Tron Bon Lei, Indonesia.

La Dra. Samper dice que una posible explicación para esto es el llamado "efecto insular", la idea de que cuando los humanos y otros mamíferos grandes llegan a una isla donde no hay suficientes recursos alimenticios y depredadores, tienden a reducir su tamaño, mientras que pequeños mamíferos se hacen más grandes.

"Se ha sugerido que esto es lo que pudo haberle sucedido al 'Homo floresiensis', apodado 'hobbit', (derecha) y, potencialmente, también podría haber afectado al 'Homo luzonensis' recientemente descubierto", argumenta la Dra. Samper.

También se ha encontrado una gran cantidad de huesos de pescado en el yacimiento de Tron Bon Lei, en Alor, lo que podría ofrecer algunas pistas importantes.

"La pregunta es, ¿fue suficiente comida para ellos?", señala la Dra. Samper.

"El yacimiento arqueológico muestra lagunas que pueden indicar que, en algún momento, los humanos se mudaron de la isla, o no estaban usando este lugar en particular y se fueron a otro lado".

"Esto podría haberse debido a cambios ambientales, o a que no tenían suficientes alimentos para sobrevivir. Más excavaciones e investigaciones en Alor nos ayudarán a comprobar estas teorías".

Diferentes vistas de los cráneos y mandíbulas descubiertos en Tron Bon Lei, Indonesia. (ANU)

"Es un momento realmente emocionante. Los estudios sobre la evolución humana se han centrado en África y Europa durante mucho tiempo, pero ahora, cada vez más, parece que estamos obteniendo nuevos hallazgos en Asia que desafían nuestras concepciones anteriores".

"Se han encontrado evidencias de que el 'Homo sapiens' existía en el norte de África y el Mediterráneo antes de lo que pensábamos, coincidiendo con la presencia de diferentes homínidos en otras partes del mundo. La evolución humana se está volviendo cada vez más interesante y compleja".

Uno de los cráneos descubiertos en Alor fue encontrado con anzuelos y adornos. La Dra. Samper dice que las tradiciones funerarias también son un buen ejemplo de la movilidad de los humanos y las ideas.

"La gente nueva suele venir con nuevas tradiciones, tal como vemos ahora", dice. "Si te mudas a algún lugar, traes tu cultura y tradiciones contigo, y la próxima generación continuará con algunas de esas tradiciones. Podemos ver eso reflejado en la forma en que estas personas enterraron a sus seres queridos".

Fuente: Universidad Nacional de Australia | 26 de agosto de 2019

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